Voor wie nog een excuus zoekt om lekker vaak een tukkie te doen: wetenschappers hebben aanwijzingen gevonden dat slapen helpt om herinneringen op te slaan.

Slapen is niet alleen ontzettend fijn, maar het is ook goed voor ons. Veel deskundigen denken dat slapen helpt om ons geheugen beter te laten functioneren. En door de hersenen van muizen grondig te bestuderen, hebben onderzoekers van de Wisconsin University meer bewijs voor deze hypothese kunnen leveren.

Gedetailleerde afbeeldingen

Als we wakker zijn, krijgen we een gigantische hoeveelheid nieuwe informatie voor onze kiezen. Om deze informatie op te slaan, worden synapsen – contactpunten tussen zenuwcellen – overdag versterkt en vermeerderd. Maar om te voorkomen dat we een overload aan informatie onthouden, moeten deze synapsen op een zeker moment weer krimpen of verdwijnen. En dat zou tijdens de slaap gebeuren, dachten de wetenschappers. Ze moesten dit alleen nog wel bewijzen.

En dat deden ze door vier muizen die zojuist hadden geslapen, vier die wakker waren gehouden met speeltjes en vier die wakker waren gebleven door zichzelf, te bestuderen. Met behulp van een elektronenmicroscoop maakten ze gedetailleerde afbeeldingen van 7000 synapsen in twee hersengebieden van de muizen. Hieruit bleek dat een paar uur slaap al resulteerde in 18 procent vermindering van de synapsen.

Een interessant gegeven is dat de grotere synapsen vaak werden gespaard van de ondergang. De onderzoekers denken dat deze grotere synapsen worden geassocieerd met stabiele en belangrijke herinneringen die het brein niet wil verliezen.

Hersenen van mensen

Slaapdeskundige Gerard Kerkhof (Universiteit van Amsterdam), niet betrokken bij het onderzoek, is enthousiast over de studie. “De waarschijnlijkheid dat slaap bijdraagt aan een beter geheugen wordt steeds groter door dit onderzoek”, vertelt hij aan de telefoon. “Tientallen jaren wordt al gezegd dat slaap bijdraagt aan het opslaan van informatie. Deze studie sluit daar perfect bij aan.”

Kerkhof ziet dan ook weinig haken en ogen aan het onderzoek. Al is het wel een kleine sample, zo zegt hij. Er zijn slechts 7000 synapsen van de miljoenen bestudeerd die de muizen hebben. En uiteraard moet het nog blijken of deze bevindingen ook in de hersenen van mensen worden ontdekt. Vervolgonderzoek moet het uitwijzen. Doen wij ondertussen nog even een tukkie.

Bronnen: Science, Livescience, The Guardian